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Mar del Plata

LA CULTURA HUMANA EMPEZÓ A ACUMULAR CONOCIMIENTO HACE 600.000 AÑOS

Nuestra cultura y tecnología actuales son el resultado de miles de años de conocimientos culturales acumulados y remezclados

Los humanos tenemos teléfonos móviles inteligentes porque antes inventamos los ordenadores, antes de eso las máquinas de vapor, con anterioridad aprendimos a fundir el mineral de hierro, antes descubrimos la rueda, y mucho antes de eso, aprendimos a tallar herramientas de piedra. Pero, ¿cuándo empezó este proceso de acumulación de conocimiento?

Cada uno de nosotros, individualmente, es el producto acumulado de miles de generaciones que nos han precedido en una línea ininterrumpida. Nuestra cultura y tecnología actuales también son el resultado de miles de años de conocimientos culturales acumulados y remezclados.

Pero, ¿cuándo empezaron nuestros primeros antepasados a establecer conexiones y a basarse en los conocimientos de los demás, lo que nos diferenció de otros primates? La cultura acumulativa -la acumulación de modificaciones y mejoras tecnológicas a lo largo de generaciones- permitió a los humanos adaptarse a una diversidad de entornos y retos. Pero no está claro cuándo se desarrolló la cultura acumulativa durante la evolución de los homínidos.

Un estudio publicado esta semana en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences por el investigador de la Universidad Estatal de Arizona Charles Perreault y el doctorando Jonathan Paige, concluye que los humanos empezaron a acumular rápidamente conocimientos tecnológicos a través del aprendizaje social hace unos 600.000 años.

«Nuestra especie, el Homo sapiens», afirma Perreault, «ha logrado adaptarse a condiciones ecológicas -desde los bosques tropicales hasta la tundra ártica- que requieren resolver distintos tipos de problemas. La cultura acumulativa es clave porque permite a las poblaciones humanas aprovechar y recombinar las soluciones de generaciones anteriores y desarrollar con gran rapidez nuevas soluciones complejas a los problemas. El resultado es que nuestras culturas, desde los problemas y soluciones tecnológicas hasta la forma en que organizamos nuestras instituciones, son demasiado complejas para que los individuos las inventen por sí solos.» Perreault es investigador científico del Instituto de Orígenes Humanos y profesor asociado de la Escuela de Evolución Humana y Cambio Social.

Hace unos 600.000 años, la complejidad de las secuencias de fabricación aumentó rápidamente

Para investigar cuándo pudo comenzar este giro tecnológico, Paige y Perreault analizaron los cambios en la complejidad de las técnicas de fabricación de herramientas de piedra a lo largo de los últimos 3,3 millones de años del registro arqueológico para explorar el origen de la cultura acumulativa.

Como referencia de la complejidad de las tecnologías de fabricación de herramientas líticas que podrían alcanzarse sin una cultura acumulativa, los investigadores analizaron las tecnologías utilizadas por primates no humanos -como los chimpancés- y experimentos de fabricación de herramientas líticas en los que participaban sílexknappers humanos inexpertos y lascas aleatorias.

Los investigadores desglosaron la complejidad de las tecnologías de fabricación de herramientas de piedra en función del número de pasos (PUs o unidades de procedimiento) que implicaba cada secuencia de fabricación de herramientas. Los resultados indicaron que entre hace 3,3 y 1,8 millones de años -cuando existían los australopitecos y las primeras especies de Homo- las secuencias de fabricación de herramientas de piedra se mantuvieron dentro del intervalo de las líneas de base (de 1 a 6 UP). Desde hace aproximadamente 1,8 millones de años hasta hace 600.000, las secuencias de fabricación empezaron a solaparse con la línea de base de complejidad (4 a 7 PUs) y a superarla ligeramente. Pero, después de hace unos 600.000 años, la complejidad de las secuencias de fabricación aumentó rápidamente (de 5 a 18 PUs).

«Hace unos 600.000 años, las poblaciones de homínidos empezaron a depender de tecnologías inusualmente complejas, y sólo vemos rápidos aumentos de la complejidad también después de esa época. Ambos hallazgos coinciden con lo que esperamos ver entre los homínidos que dependen de la cultura acumulativa», dijo Paige, investigador postdoctoral en la Universidad de Missouri y graduado de doctorado de ASU.

El forrajeo asistido por herramientas pudo ser el impulso para el inicio más temprano de la evolución de la cultura acumulativa. Es probable que los primeros homínidos, hace entre 3,4 y 2 millones de años, recurrieran a estrategias de búsqueda de alimentos que requieren herramientas, como el acceso a la carne, el tuétano y los órganos, lo que provocó cambios en el tamaño del cerebro, la duración de la vida y la biología que sentaron las bases de la cultura acumulativa. Aunque otras formas de aprendizaje social pueden haber influido en la fabricación de herramientas, es sólo en el Pleistoceno medio cuando hay pruebas de un rápido aumento de la complejidad tecnológica y del desarrollo de otros tipos de nuevas tecnologías.

El Pleistoceno medio también muestra pruebas consistentes del uso controlado del fuego, los hogares y los espacios domésticos, probablemente componentes esenciales del desarrollo de la cultura acumulativa. En el Pleistoceno medio también se desarrollaron otros tipos de tecnologías complejas, como las estructuras de madera construidas con troncos tallados con herramientas con mango, que son hojas de piedra fijadas a mangos de madera o hueso.

Todo ello sugiere que la cultura acumulativa surgió cerca del comienzo del Pleistoceno medio, posiblemente antes de la divergencia entre neandertales y humanos modernos.

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